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Le Bassin du Fleuve Congo est le deuxième plus grand bassin au monde après celui de l’Amazone, et regorge un énorme potentiel en ressources en eau, utile pour le développement de multiples biens et services dont l’hydroélectricité, l’approvisionnement en eau, la pêche, l’agriculture, le transport, et le maintien des écosystèmes aquatiques.
Ce potentiel constitue un atout majeur pour le développement des stratégies visant à pallier aux défis de la rareté de l’eau, offrant ainsi les opportunités d’améliorer la sécurité de l’eau en Afrique.
Par ailleurs, le rôle du bassin du fleuve Congo est mis en exergue dans la circulation de l’humidité atmosphérique globale et le bilan de carbone.
Cependant, la gestion des ressources en eau dans le bassin du fleuve Congo est confrontée aux multiples défis dont l’absence critique des connaissances scientifiques à l’échelle spatio-temporelle appropriée, le manque des ressources techniques pour formuler des stratégies adéquates de gestion durable des ressources en eau, et l’ampleur même de leurs corollaires.

Une revue des lacunes des connaissances scientifiques sur le bassin du fleuve Congo et les voies de recherche devant permettre de relever les défis de l’aménagement des ressources en eau du bassin est fournie par Alsdorf et al. (2016) 
« Opportunités de Recherche Hydrologique dans le Bassin du Congo ». L’activité majeure ayant suivi cette revue a été la Conférence Congo AGU (American Geophysical Union) Chapman, tenue à Washington DC, Etats Unis d’Amérique, en Septembre 2018, dans le but d’établir des voies de recherche qui mèneront aux découvertes scientifiques en hydrologie, changement climatique et biogéochimie.

En même temps, un important projet de recherche et de renforcement des capacités, intitulé: «Hydraulique et Morphologie pour les usagers du Fleuve Congo - CRuHM», sous financement du programme de renforcement des capacités de la Société Royale -DFID, était en train d’être mis en oeuvre dans le bassin du fleuve Congo par un consortium d’institutions partenaires des universités de Kinshasa en République Démocratique du Congo (RDC), Dar es-Salaam en Tanzanie, Rhodes en Afrique du Sud, et Bristol et Leeds au Royaume-Uni. L’objectif global de l’initiative CRuHM consistait à mener la recherche à grande échelle en sciences hydrauliques et géomorphologiques sur les principaux biefs du fleuve Congo, afin de remédier au manque critique de connaissances de base dans ces domaines, en appui aux bénéfices socio-économiques des services liés aux ressources en eau. Dans le cadre de cette initiative, plusieurs activités de recherche ont été entreprises, notamment :

  • Les campagnes de terrain axées sur les sites spécifiques, et impliquant l’utilisation de nouvelles approches de collecte des données sur les grands fleuves et la prédiction dans les bassins non-jaugés ;

  • La recherche en sciences hydrologiques couvrant une large échelle spatiale dans le but d’acquérir un ensemble de données fondamentales liées à l’hydraulique fluviale et à la géomorphologie ;

  • L’essai et l’application d’un cadre méthodologique d’échantillonnage de sédiments pour comprendre les processus de l’origine, du transport et du dépôt des sédiments dans le bassin du Congo ;

  • Développement d’un cadre de modélisation hydrologique et hydrodynamique qui intègre de nouvelles données dans le but de comprendre le comportement hydraulique du fleuve, en tenant compte des processus des zones humides dans la modélisation hydrologique à grande échelle du bassin, en quantifiant les flux d’eau entre le chenal principal et la plaine inondable, et en étudiant les impacts des futurs changements climatiques et des influences humaines dans le bassin.

Congo River 2020 est la première conférence internationale sur le fleuve Congo qui se tiendra dans l’un des Etats membres du bassin, et offre ainsi l’opportunité de partage d’expériences sur les méthodes utilisées, les données et les informations générées  dans le cadre de la mise en œuvre des initiatives de recherche susmentionnées à un plus large public d’acteurs impliqués dans la recherche, la prise de décisions, la gestion, le développement des capacités ainsi que l’investissement dans le bassin du fleuve Congo. 

La conférence portera également sur l’apprentissage et le partage d’expériences provenant d’autres initiatives de recherche et expérimentations dans le bassin du fleuve Congo ainsi que dans d’autres grands fleuves d’Afrique et du monde.

En plus de CRuHM, d’autres initiatives de recherche sont en train d’être mises en œuvre dans le bassin du fleuve Congo, notamment le projet sur les tourbières « Congo-peats » (congopeat.net/) sous financement du Conseil de Recherche sur l’Environnement Naturel du Royaume Uni, qui a eu l’avantage de révéler l’emplacement de la plus grande tourbière tropicale du monde avec une estimation de 30 milliards de tonnes de carbone accumulées depuis environ 10000 ans; ainsi que la recherche visant à déterminer le lien climat-eau-migration-conflits dans le bassin du Congo.

Toutes ces initiatives interviennent à un moment où les pays du bassin du fleuve Congo doivent prendre des décisions clés sur les grandes options d’aménagement des ressources en eau et développement du bassin. Ces options incluent, entre autres,  le développement d’un réseau hydroélectrique africain à partir du barrage d’Inga, la navigation fluviale pour relier les pays riverains, l’approvisionnement en eau, l’irrigation à grande échelle ainsi que le transfert d’eau entre bassins, lesquelles options incluent également les impacts des changements futurs liés au climat et à l’utilisation des terres. Il est donc important de promouvoir un cadre de gestion de connaissances et de partage d’informations pour appuyer une prise de décision basée sur la science, et intégrant les dimensions sociale, économique et environnementale en vue de promouvoir la gestion durable des ressources en eau et le développement du bassin du fleuve Congo.

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